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Un festival de grand sport à Cheltenham

Après une édition 2021 à huis clos, professionnels et public n'ont qu'une envie cette année, retrouver les sensations d'un Festival de Cheltenham spectaculaire, compétitif et bien sûr festif!

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250 000 personnes sont attendues du mardi au vendredi sur l'hippodrome de Cheltenham pour le retour d'un Festival "normal". Mais quand on parle du Festival de Cheltenham, on évoque un sujet hors normes. 4 jours de courses, 14 Groupes 1, les meilleurs sauteurs anglais et irlandais (souvent élevés en France) et une ambiance de folie. 

L'an dernier, les irlandais ont réalisé un carton, avec 23 victoires pendant la semaine. Une irlandaise, Rachael Blackmore, est entrée dans l'histoire en tant que première femme jockey tête de liste du meeting avec 6 succès, et son patron Henry de Bronmhead, irlandais lui aussi, a réalisé l'exploit de remporter 3 des 4 épreuves phares du meeting avec Honeysuckle (Champion Hurdle), Put The Kettle On (Queen Mother Champion Chase) et Minella Indo (Gold Cup). 

Les britanniques ont à coeur de redresser la barre cette saison mais leur tâche semble difficile face aux battaillons de Wille Mullins, Henry de Bromhead et Gordon Elliott

Mardi 15 mars 

Le Champion Hurdle est l'attraction de la journée d'ouverture, et verra la participation d'une énorme championne. La tenante du titre Honeysuckle est tout simplement invaincue en 14 tentatives dont 2 Groupes 1 au Festival, montée à chaque fois par la star Rachael Blackmore. 

Face à elle, Appreciate It est invaincu en haies mais n'a pas été vu en compétition depuis sa victoire dans le Supreme Novices Hurdle en mars dernier. Willie Mullins a déclaré qu'il est confiant en ce qui concerne le niveau de préparation de son élève, mais que Honeysuckle sera très dure à battre. 

Le meilleur espoir anglais est la française de naissance Epatante, lauréate de cette course en 2020 et de retour en forme cette saison, avec deux victoires dont le Groupe 1 Christmas Hurdle à Kempton. 

Mercredi 16 mars

Toujours spectaculaire, le Queen Mother Champion Chase se dispute sur 3200m en steeple et s'annonce particulièrement excitant cette année avec un match retour entre Shishkin et Energumene (photo de Une). Les deux se sont rencontrés à Ascot en janvier lors de ce qui était pour beaucoup la course du siècle! Shishkin a gardé son invincibilité en steeple à cette occasion mais l'entourage d'Energumene espère prendre sa revanche. 

Willie Mullins, entraîneur d'Energumene, compte également sur Chacun Pour Soi qui est un champion en Irlande mais n'a jamais montré son vrai visage à Cheltenham. Cette année, il y arrivera avec plus de fraîcheur et pourrait jouer le rôle de troisième larron. 

Mercredi, c'est également le jour du cross-country et le seul partant entraîné en France de la semaine. David Cottin a connu la joie de remporter le Glenfarclass Cross-Country Chase avec Easysland en 2020 et cette fois il présentera l'outsider Mon Prestige, qui sera monté par Charly Prichard. Son ancien crack, passé sous l'entraînement de Jonjo O'Neill, fera partie de ses rivaux lors cette édition, tout comme le vétéran Tiger Roll, lauréat cinq fois au Festival de Cheltenham et de deux Grand National d'Aintree

Jeudi 17 mars

Le jeudi il n'y a pas un, mais deux courses phares, avec le Ryanair Chase qui verra Allaho défendre son titre. Vainqueur par 12 longueurs il y a 12 mois, ce "FR" a remporté ses deux courses cet hiver et est présenté comme l'un des "bankers" (coups sûrs) de la semaine pour les parieurs anglo-irlandais. 

40 minutes plus tard, le Stayers Hurdle est beaucoup plus ouvert. Flooring Porter s'est imposé à la surprise général l'an passé mais cette fois il fera partie des favoris. Lisnagar Oscar n'a plus passé le poteau en tête depuis son succès dans cette épreuve en 2020 et il retente sa chance, tout comme un autre ancien vainqueur, Paisley Park (gagnant en 2019), qui vient de démontrer sa forme à l'âge de dix ans en remportant la préparatoire à Cheltenham en janvier. 

Vendredi 18 mars

Vendredi, c'est Gold Cup Day ! Les meilleurs steeplechasers de tenue s'aligneront sur les fences de Cheltenham pour assurer le show et tenter d'entrer dans la légende des courses britanniques. 

Une fois encore, l'Irlande est bien armée, avec les trois premiers de l'édition 2021, Minella Indo et A Plus Tard pour Henry de Bromhead, et le double vainqueur en 2019 et 2020, Al Boum Photo entraîné par Willie Mullins. Parmi les favoris on note aussi Galvin, pensionnaire de Gordon Elliott qui s'est révélé cette saison au plus haut niveau, notamment en devançant A Plus Tard dans un Groupe 1 à Leopardstown à Noël. 

Le Festival de Cheltenham sur Equidia

Toutes les courses seront à suivre en direct sur Equidia Racing 6, et deux courses par jour seront diffusées à l'antenne. N'hésitez pas à suivre également nos réseaux sociaux pour vivre l'ambiance de ce rendez-vous exceptionnel. 

Photos: JC Briens

 

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